La nouvelle a fait l’effet d’une petit bombe dans la presse britannique. Un historien affirme que la plus célèbre bataille de l’histoire anglo-normande n’a pas eu lieu à Battle Abbey (Abbaye de la Bataille), mais huit kilomètres plus au sud.

Nick Austin a travaillé pendant près de 25 ans pour percer les secrets de la bataille d’Hastings, qui vit la victoire du duc Guillaume sur les troupes de Harold, roi d’Angleterre. Pour Nick Austin, aucun doute : l’affrontement s’est déroulé près du petit village de Crowhurst, que les Normands appelaient Herste. Le roi Harold y possédait d’ailleurs un manoir, réduit en cendres après la bataille. « Ceux qui disent que cela s’est passé à Battle Abbey n’ont aucune preuve tangible, aucune découverte archéologique ni aucun texte ancien pour le confirmer », affirme Nick Austin.

Et puis, explique-t-il, un manuscrit du XIIe siècle, la Chronique de Battle Abbey, mentionne que les moines ont décidé de construire l’abbaye à l’écart du champ de bataille parce qu’il n’était pas « approprié » d’ériger un monument aussi prestigieux sur ce lieu.

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Pour appuyer sa thèse,  Nick Austin s’est aussi penché sur le Domesday Book, cet immense inventaire des terres anglaises réalisé pour Guillaume le Conquérant. « Là où Battle Abbey a été construite, les terres n’ont pas été saccagées : elles valaient 48£ avant 1066, 30£ en 1066 et 40£ en 1085. Impossible que les Normands aient combattu ici car dans ce cas tout aurait été détruit ».

Roy Porter, d’English Heritage (l’équivalent de nos Monuments historiques), voit là « une théorie intéressante qui soulève des questions importantes ». Mais, ajoute-t-il, « il y a peu de raisons de supposer que la bataille ait eu lieu ailleurs qu’à Battle. L’abbaye de Battle a été construite à flanc de coteau, sur un terrain très difficile. Cela rendait la vie des moins particulièrement difficile. Ils ont dû faire de grands travaux de terrassement et l’approvisionnement en eau était fort compliqué. Pourquoi aurait-on choisi un endroit aussi inconfortable pour construire l’abbaye de Battle, si la bataille d’Hastings n'avait pas eu lieu en cet endroit ? » Le mystère reste entier.

Image : © Campagne du Sussex, par Tom Watson